Ένας καλλιτέχνης από το Illustrated London News σχεδίασε αυτή τη σκηνή που απεικονίζει την άφιξη του Captain Webb στο ΚαλαίΈνας καλλιτέχνης από το Illustrated London News σχεδίασε αυτή τη σκηνή που απεικονίζει την άφιξη του Captain Webb στο Καλαί

25 Αυγούστου 1875 — Στις 10.41 το πρωί της σημερινής ημέρας, 27χρονος Μάθιου Γουέμπ , εξαντλημένος και ταλαιπωρημένος από παραλήρημα, έβαλε τα πόδια του στην παραλία στο Καλαί. Ήταν στο νερό σχεδόν 22 ώρες, αλλά είχε γίνει ο πρώτος άνθρωπος που διέσχισε τη Μάγχη από την Αγγλία στη Γαλλία χωρίς τεχνητά βοηθήματα.


Το επίτευγμά του γιορτάστηκε σε όλο τον κόσμο. Του έφερε αμέσως φήμη και έλαβε την υποδοχή ενός ήρωα όπου κι αν πήγαινε.

Ο Webb γεννήθηκε στα αγγλικά Midlands στο Dawley, Shropshire, το 1848, ένα από τα 12 παιδιά που παρήγαγαν ο Thomas και η Sarah Webb. Ο πατέρας του ήταν γιατρός.

Σε ηλικία 12 ετών, ο Μάθιου γράφτηκε ως δόκιμος στο ναυτικό εκπαιδευτικό πλοίο HMS Conway στο Λίβερπουλ. Έγινε έμπειρος ναυτικός και όλα τα χρόνια στη θάλασσα έγινε πολύ καλός κολυμβητής. Τελικά έγινε καπετάνιος με τη ναυτιλιακή γραμμή Cunard.

Πριν από αυτό έδειξε τον ηρωισμό του ενώ υπηρετούσε ως δεύτερος σύντροφος στο ατμόπλοιο Cunard «Russia» που έπλεε από τη Νέα Υόρκη στο Λίβερπουλ το 1873.

Κατά τη διάρκεια μιας θύελλας στο μέσο του Ατλαντικού, ένα μέλος του πληρώματος ξεβράστηκε στη θάλασσα και ο Γουέμπ βούτηξε μέσα, προσπαθώντας να τον σώσει. Ήταν στο νερό για 37 λεπτά, παραλίγο να χαθεί. Ο Γουέμπ δεν κατάφερε να βρει τον ναύτη, αλλά του απονεμήθηκε χρυσό μετάλλιο από τη Βασιλική Ανθρωπιστική Εταιρεία της Μεγάλης Βρετανίας και έγινε εθνικός ήρωας.

Παραιτήθηκε από το Cunard την επόμενη χρονιά, έχοντας αποφασίσει να αναζητήσει τη φήμη και την περιουσία ως επαγγελματίας κολυμβητής αντοχής. Τα κατορθώματα του καπετάνιου Γουέμπ τα επόμενα οκτώ χρόνια οδήγησαν μια εφημερίδα να τον περιγράψει ως «πιθανότατα τον πιο γνωστό και δημοφιλέστερο άνθρωπο στον κόσμο».

Η δημοτικότητά του εκτινάχθηκε στα ύψη όταν κατέκτησε τη Μάγχη. Αφού καλύφθηκε με λάδι φώκαινας για να αποφύγει το κρύο, βούτηξε από το Admiralty Pier, Dover, στη 1 μ. Ένας καλλιτέχνης από το Illustrated London News βρισκόταν σε ένα από αυτά.

Ο καπετάνιος Γουέμπ τσιμπήθηκε από μέδουσες οκτώ ώρες μετά το μπάνιο του, αλλά συνέχισε αφού έλαβε κονιάκ από έναν υποστηρικτή σε ένα από τα σκάφη. Λέγεται ότι σε ένα στάδιο σταμάτησε επίσης για ένα φλιτζάνι τσάι, σερβίρεται ενώ πατούσε νερό.

Τελικά, μετά από 21 ώρες και 45 λεπτά κολύμπι, συχνά κόντρα στην παλίρροια, μπήκε στην παραλία του Καλαί στις 10.41 π.μ., το πρωί μετά την εκκίνηση. Έχοντας κολυμπήσει 39 μίλια (62 χιλιόμετρα), τον βοήθησαν να βγει στην ξηρά και επιβιβάστηκε σε μια άμαξα που τον μετέφερε σε ένα ξενοδοχείο.

Το καλωσόρισμα ενός ήρωα όπου κι αν πήγαινε ήταν απολαυστικό και κολακευτικό, αλλά ο Webb χρειαζόταν χρήματα. Και έτσι για τα επόμενα χρόνια, εκτός από την πίστα των διαλέξεων, πήρε μέρος σε διάφορους αγώνες και ακροβατικά.

Κέρδισε τον πρωταθλητή των Ηνωμένων Πολιτειών, Paul Boyton, σε έναν αγώνα με μεγάλη δημοσιότητα στην παραλία Natasket στην πόλη Hull της Μασαχουσέτης. Αλλά ο Webb είχε ένα ευρύτερο ρεπερτόριο και έκανε κατορθώματα όπως το να επιπλέει στο ενυδρείο Westminster του Λονδίνου για 60 ώρες. Επανέλαβε την παράσταση στο Boston Horticultural Show ένα χρόνο αργότερα, όπου αυτή τη φορά επέπλεε σε μια δεξαμενή για 128 ώρες!

Στη συνέχεια, στις 24 Ιουλίου 1883, ο καπετάνιος Γουέμπ επιχείρησε το τελευταίο του κόλπο: του προσφέρθηκαν 2.000 $ αν μπορούσε να κολυμπήσει επιτυχώς μέσω του Whirlpool Rapids των Καταρρακτών του Νιαγάρα. Οι φίλοι του προσπάθησαν να τον αποτρέψουν λέγοντας ότι επρόκειτο για αυτοκτονία, αλλά η απερίσκεπτη αποφασιστικότητά του επικράτησε.

Χιλιάδες παρακολούθησαν καθώς ο κολυμβητής έπεσε στο ποτάμι και κατευθύνθηκε προς τα πανίσχυρα ορμητικά νερά. Δυστυχώς, οι φίλοι του είχαν δίκιο και ο Γουέμπ πνίγηκε αφού τον ρούφηξε μια δίνη περίπου 10 λεπτά μετά την είσοδο στο νερό.

Ένας επισκέπτης στους Καταρράκτες σχολίασε αργότερα: «Είναι πραγματικά τρελό να πιστεύει κανείς ότι ένας άνθρωπος θα μπορούσε να επιβιώσει στους πρόποδες αυτού του τρελού, δυνατού, γιγάντια συντριβή νερού. Είναι σαν το βάρος του ίδιου του ουρανού να κατεβαίνει μονομιάς».

Τέσσερις μέρες είχαν περάσει πριν από την ανάκτηση του τσακισμένου σώματος του λοχαγού Γουέμπ. Τάφηκε στο κοντινό νεκροταφείο Oakwood.

Σε ειδική έκδοση το Illustrated London News ανέφερε τον θάνατο «του πιο γενναίου και σπουδαιότερου κολυμβητή».

Δημοσιεύθηκε: 9 Αυγούστου 2020



Σχετικά άρθρα και φωτογραφίες

Σχετικά Διάσημοι Άνθρωποι

Άρθρα για εκδηλώσεις τον Αύγουστο